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云芯李云初:谁说国内高端芯片无人 我们就在做这件事

导读: 而如今国际形势波诡云谲,自主可控高端芯片的研发备受重视,本土芯片产业百花绽放,创立于2010年的云芯也迎来重大转机,李云初希冀借助空前良好的发展环境进一步拓展云芯的市场规模。

提起李云初,业内人对他并不陌生。

自2013年网文事件中被冠以“陈进第二”之后,他遭受同行冷眼、投资人退出、骨干技术人员流失等波折之后,其创办的公司——苏州云芯微电子(下文简称“云芯”)也因此不胜影响,最终“投入”中国电子振华集团门下。

在窘境之下携着“清者自清”的信念,李云初称他当时因此愈发专注芯片国产化事业,埋头研发高端芯片。而如今国际形势波诡云谲,自主可控高端芯片的研发备受重视,本土芯片产业百花绽放,创立于2010年的云芯也迎来重大转机,李云初希冀借助空前良好的发展环境进一步拓展云芯的市场规模。

云芯李云初:谁说国内高端芯片无人 我们就在做这件事

图 | 苏州云芯微电子创始人兼CEO 李云初

不同于消费类产品芯片,云芯研制的一直是面向军工和工业领域的高性能芯片特别是高速高精度数据转换器(ADC/DAC),而其目标客户也主要是在国内至今仍被国外厂商占据的受控市场领域。

高端芯片国产化任重道远

高端芯片,通俗意义上来说,它是区别于一般消费电子类的芯片,主要应用在军工、航空航天、有线无线通信、汽车、工业和医疗仪器(核磁共振、超声)等对工艺、性能、可靠性要求极高的领域。

目前,全球芯片供应商主要以美日欧企业为主,高端市场几乎被国外供应商垄断。在高端芯片领域,受制于技术水平和人才缺乏以及投入严重不足,高端芯片市场打不开一直以来也是国产芯片厂商无法突破的困境。

2015年,在“中国制造2025”的宏大计划被首次提出时,产业全面升级亦被放到突出位置,我国工业、医疗等领域整机设备市场活力被激发,高端芯片市场也顺势被带动起来。在一路走高的发展情形下,国内部分特殊领域的应用需求也开始成长,但它们却是一块国际芯片巨头无法触及的“灰色地带”,而这也衍生出本土芯片厂商的机会。

云芯李云初:谁说国内高端芯片无人 我们就在做这件事

因为亲历过,李云初对此深有体会:“此前,我在美国ADI公司负责高端模数和数模转换器芯片的设计工作。我发现这些芯片在中国的用量比较大,除华为等一批工业客户外,高端芯片主要服务的还有一部分特殊的受控市场客户,而美国公司在受控市场客户的渠道拓展特别是定制化设计服务上还是会存在问题,这就让我看见了市场的机会。”

类似于李云初创办云芯,这样的市场形势为很多有意愿拼搏的创业者提供了舞台,也催生了一批有价值的初创公司。但是发展十多年,在大力提倡国产替代的背景下,国内能够从事高端芯片设计的公司却依然凤毛麟角。

开启芯片国产化正向设计

不可否认,因为时代环境和政策的支持,本土厂商多选择做出性能与国际产品相近的芯片,以低价策略去替代原有的国外高性能芯片以找出自己的生存之道。以华为、小米等整机厂为例,他们皆借助低端市场之力而崛起,这对以消费类产品为代表的中低端芯片厂商也同样适用。但在高端芯片市场中,情况就完全不同。

李云初解释说:“其实,早在十多年前,国家就已经开始重视国产芯片,政府部门也要求整机厂尽可能采用国内供应商出产的芯片,但是整机厂替换意愿并不强烈。原因有很多,首先本土芯片厂商多采用逆向设计方式,通俗讲就是照猫画虎,因此在性能指标上多只能达到原厂设计的七八成。如果是消费类产品,这样的及格水平还可以靠低价杀入市场,但是军工类产品往往追求顶级性能,这三成的劣势就是致命的弱点。举个浅显的例子,假如采用国外芯片,雷达能看一千公里,用本土的芯片,你只能看七百公里。那整机厂一定会选择前者,因为这几百公里可能就是生和死的差别。”

如李云初所言,在国内设计水平整体落后于国际水平的现实条件下,整机厂商使用国外芯片属不得已,而为确保出现断供后国内仍具自主供货能力的责任自然落在了各大研究所身上,因而当这一细分领域的国际供应商推出一款新品被整机厂采用,研究所等单位就必须及时仿制出同型号产品。这是市场、技术与利益矛盾冲突下的权宜之策,也是合理考虑。

“可是这里面存在一个问题,只要欧美供应商持续供应芯片,国内仿制单位就永远处于被动替补位置。本土芯片商埋怨整机厂商不给机会,而整机厂商常常责怪国内芯片性能指标和可靠性有差距,但是很显然没有量产应用的历练以及市场效益的反哺,国产芯片产业不可能一蹴而就达到国外水平。这个死循环多年来一直就是国内高端芯片产业之痛。”

九年前,李云初就看到靠仿制芯片做原位替代没有前途,他认为本土厂商要打败国外厂商不能只靠国家扶持政策,根本上还需通过给客户创造更大价值来赢得竞争。

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