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5G芯片的成本为何如此之高?

2019-05-16 14:54
来源: 镁客网

最近,联发科正式宣布以每股两美元(共计4000万美元)的价格认购本土PA龙头唯捷创芯发行的普通股共19,098,449股,这是继收购络达之后,联发科在射频PA领域的又一次深入。

从基带芯片向射频前端产业深入,这在旁人看来无甚紧要的动作却引发业内人的隐隐担忧:是不是这块刚刚起来的新兴市场就要陆续被主芯片大厂吞噬了?

看来,继基带芯片之争后,射频前端市场的战争也默默被挑起。

从边缘迈向核心,射频前端模块或成5G产业发展短板

说起射频前端模块,因其是主芯片——基带芯片的周边模块,不承担重要的信号处理和计算功能,所以本不重要。

从现有的产品形态来看,它主要由射频天线、天线开关、滤波器、双工器等一系列组件组成,本质上就是调制解调器,负责设备信号的收发。而因其与信号传输强相关,信号频率、传输通道的改变都会对它造成显著的影响。

5G芯片的成本为何如此之高?

图 | 射频前端模块

众所周知,和4G相比,5G最明显的区别在于它不仅支持6GHz以下低频段,还能延伸到26.5~300GHz的毫米波频段,这一变化不仅让极其稀缺的带宽资源问题被解决,产业发展暂时也少了后顾之忧,因此可以说,毫米波信号频段的增加是5G最大的亮点,而正因高频频段这一信号传输通道的增加,射频前端模块在产品中的地位也发生了改变。

在原有波段上加持毫米波频段,对于硬件来说,这就意味着它要在同样大小的芯片上集成更多处理高频信号功能的模块,因此射频前端模块的设计重点就落在了毫米波信号处理技术上,而这一部分原本属于军用高性能芯片领域。

事实上,加持毫米波信号带来的变化是显著而复杂的。射频前端模块上最直观的感受就是元器件数量的增加。据Skyworks估算,为了添加新频段通信功能,从4G到5G,其中的核心器件滤波器,每款手机所需数量平均将由40只提升至50只。同时为实现从双通道到4通道的改变,功率放大器数量也将相应翻倍;此外,5G终端开关数量将升至原先的两到三倍,天线数量也将成倍提升。

因数量的增加,在现有工艺加工之后,其势必促使5G信号处理相关的芯片成本增长。此前,国际知名研究机构HIS在拆解多款5G手机后发布了一份报告解读了这一点,其中它特别分析了射频前端设计的趋势。IHS表示,由于近年在全网通、LTE网速上的追求,一款终端往往需要支持多个频段,这种频段的增加直接导致射频前端设计复杂度的提升,方寸之间就要容纳上百个元器件。现在千兆级网络的来临,多载波、高阶的调制、4x4 MIMO等技术的融入更是令前端设计复杂度直线提升。通过拆解三星S8,IHS印证了自己的想法,它看见了其采用堪称当时最复杂的前端设计,而复杂度的提升意味着成本的直接增加,这也使前端模块在手机BOM成本中占有越来愈高比例,重要性因此提升。

5G芯片的成本为何如此之高?

图 | 三星S8前端设计图

摩根大通发布过一份报告显示,5G手机芯片成本将比4G同类手机产品贵出1.85倍,具体来说,4G手机内部芯片预计售价约为59美元(约合人民币397元),按这样的价格计算,5G手机的芯片成本则约为1091元。其中让人难以置信的就是仅其芯片成本价就已经超过了市面上的很多低端机,这里面,前端模块的贡献自然不可没。

高成本反向施压厂商,产业结构性变革迫切

本依据摩尔定律,手机内部的内存、基带芯片等都可通过工艺和技术的迭代来实现成本的降低,但是这却不适用射频前端模块产业,因此这也就是为什么现在我们依然可以通过肉眼看见其电路板上醒目的器件设计。

无法通过工艺来消减芯片制造的成本,同时辐射性影响整块电路板设计的复杂度,以给5G终端设备的发展带来阻力,这使得射频前端模块厂商不得不面临前所未有的行业压力。如数位产业人士所一致认同的,通信模块的高度集成是大势所趋,现有的工艺尚无法支撑产业的发展,因此它们也面临着与主芯片厂抢占市场的危机。

这在现有的局势变化中已经有所体现。

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